Wie aus einer Elektro-LKW-Fabrik in Georgia ein Blitzableiter wurde


Es wird als das größte wirtschaftliche Entwicklungsprojekt in der Geschichte Georgiens bezeichnet, eine Elektrofahrzeugfabrik, die fünfmal so groß wie das Pentagon werden und bis zu 400.000 emissionsfreie Lastwagen pro Jahr produzieren könnte.

Die Fabrik, die vom aufstrebenden Elektroautohersteller Rivian gebaut werden soll, wird von vielen als eine transformierende Investition in Höhe von 5 Milliarden US-Dollar angekündigt, die die lokale Wirtschaft mit 7.500 neuen grünen Arbeitsplätzen beleben und dazu beitragen wird, den Übergang weg von fossilen Brennstoffen und hin zu sauberer Energie zu beschleunigen.

Es hat auch eine unwahrscheinliche Paarung geschaffen, Rivian, ein kalifornisches Unternehmen, das sich für die Bekämpfung des Klimawandels einsetzt, und Gouverneur Brian Kemp, ein Republikaner, vereinen, um die Produktion von Elektrofahrzeugen in eine Gegend zu bringen, in der spritfressende Pickups die Straße beherrschen.

Aber in den letzten Monaten hat sich das Projekt in die Art von Parteipolitik verstrickt, die durch viele Aspekte des amerikanischen Lebens pulsiert. Gegner haben Kundgebungen abgehalten, sich online organisiert, sich mit Verschwörungstheorien beschäftigt und sogar lokale Beamte bedroht.

Und jenseits der politischen Auseinandersetzungen ist die Debatte über die Fabrik ein Symbol für allgemeinere Spannungen, die die Umweltbewegung belasten, wobei die Notwendigkeit, neue emissionsfreie Infrastrukturen zu bauen, mit dem uralten Impuls kollidiert, unberührtes Land zu bewahren.

„Dies ist eine Geschichte, die sich mit Solaranlagen, Windparks und Übertragungsleitungen für erneuerbare Energien im ganzen Land abspielt“, sagte Michael Burger, Executive Director des Sabin Center for Climate Change Law an der Columbia University. „Es wird immer eine Einzelfallfrage sein, ob der Kompromiss realisierbar ist, und manchmal wird sich der NIMBYismus durchsetzen.“

Die Gegner nennen eine Reihe von Bedenken. Einige befürchten, dass die Fabrik das Grundwasser verseucht. Andere missbilligen die lukrativen öffentlichen Anreize, die Rivian angeboten werden. Viele befürchten, dass die riesige Anlage den bukolischen Charakter des Gebiets verändern, die Lichtverschmutzung erhöhen, den Verkehr behindern und weitere Entwicklung vorantreiben wird.

Und jetzt hat die Bewegung, die Rivian-Anlage zu stoppen, in das Rennen des Gouverneurs von Georgia übergegriffen.

Die Gegner haben ihren Zorn auf Gouverneur Kemp gerichtet, der dieses Jahr zur Wiederwahl ansteht, und im ehemaligen Senator David Perdue, der Gouverneur Kemp in den Vorwahlen der Republikaner herausfordert, einen wohlwollenden Verbündeten gefunden.

Am 1. März veranstaltete Mr. Perdue eine Kundgebung in Rutledge, etwa 50 Meilen östlich von Atlanta, in der Nähe des Standorts der geplanten Fabrik. Er wurde von Führern der Oppositionsgruppe vorgestellt und konzentrierte seine Bemerkungen darauf, warum die Rivian-Fabrik so schlecht in die Gemeinde passte und wie, wie er sagte, Gouverneur Kemp an Sonderinteressen verkauft hatte.

In einem Gespräch mit ein paar hundert Anwohnern in einem grünen Park berief sich Herr Perdue auf George Soros, den prominenten Spender der Demokraten, dessen Hedgefonds Rivian-Aktien im Wert von 2 Milliarden US-Dollar besitzt und der ein häufiges Ziel von Konservativen ist.

„Wir können die Wirtschaft wachsen lassen, ohne uns zu verkaufen und unsere Steuergelder an Leute wie George Soros zu geben“, sagte Herr Perdue unter Jubel. „Wir können in das ländliche Georgia investieren, ohne unsere Gemeinden an den Rand zu drängen.“

Vertreter von Gouverneur Kemp und Rivian sagten, sie seien sensibel für die Bedenken der Gemeinde und dass die Auswahl des Standorts und die Erstellung des Anreizpakets alle ordnungsgemäß durchgeführt worden seien.

„Die Menschen machen sich jedes Mal Sorgen, wenn ihre Gemeinde betroffen ist“, sagte Bert Brantley, stellvertretender Stabschef von Gouverneur Kemp und einer der Beamten, die dazu beigetragen haben, Rivian in den Staat zu locken. „Wir lehnen es nicht ab oder nehmen es auf die leichte Schulter. Dies ist eine echte Auswirkung, die die Menschen spüren werden. Sie verdienen es sicherlich, dass ihre Fragen beantwortet werden.“

James Chen, Vizepräsident für öffentliche Politik bei Rivian, sagte, dass Bedenken über die Auswirkungen der Fabrik auf die Umwelt unangebracht seien und dass die Gemeinde die Ankunft neuer Arbeitsplätze in der sauberen Wirtschaft feiern sollte.

„Hier geht es um ein amerikanisches Unternehmen, das in Technologie und Innovation führend ist“, sagte er. „Am Ende des Tages sind wir ein grünes Unternehmen und wir wollen dies auf grüne Weise tun.“

Doch diese Zusicherungen tragen bisher wenig dazu bei, einige Anwohner zu beruhigen.

JoEllen Artz, eine 74-jährige Rentnerin, die in der Nähe des Standorts lebt und eine der Organisatoren der Bemühungen ist, die Fabrik zu blockieren, sagte, sie glaube, dass dies das lokale Ökosystem zerstören und den Grundwasserleiter in einer Gemeinde kontaminieren würde, in der die meisten Häuser Brunnenwasser verwenden.

„Dieses Unternehmen, das umweltfreundliche Produkte herstellt, wird zerstören, was Mutter Natur in Millionen von Jahren zusammengebaut hat“, sagte Frau Artz, eine Republikanerin, die Herrn Perdues Kampagne für den Gouverneur unterstützt.

Das rund 2.000 Hektar große Gelände, auf dem Rivian seine Fabrik bauen will, ist weitgehend unerschlossen. Auf dem Grundstück befindet sich ein 200 Jahre altes Haus, bei dessen Umzug das Unternehmen helfen kann, und die Bewohner jagen im Wald.

Auch einige Demokraten sind gegen die Fabrik. Jeanne Dufort, eine örtliche Immobilienmaklerin, nahm an der Kundgebung für Mr. Perdue teil und trug ein T-Shirt, das ihre Unterstützung für Stacey Abrams, die Demokratin, die für das Amt des Gouverneurs kandidiert, bekundete.

„Wir sind weder rot noch blau“, sagte Frau Dufort, die seit 21 Jahren in der Gegend lebt und sich Sorgen machte, dass die Fabrik das Kleinstadtgefühl der Gegend unwiderruflich verändern würde. „Wir haben sorgfältig definiert, was diese Community sein soll, und das ist es nicht.“

Andere Anwohner befürchten, dass Rivian, das im November mit einer Bewertung von fast 70 Milliarden US-Dollar an die Börse ging, aber seitdem einen Kurssturz erlebt hat, scheitern und der Gemeinde ein leerstehendes Industriegelände hinterlassen könnte. Letzte Woche meldete Rivian einen Umsatz von 55 Millionen US-Dollar und einen Nettoverlust von 4,7 Milliarden US-Dollar für das Vorjahr, was die Aktien des Unternehmens stark fallen ließ.

Eine weitere Streitquelle ist das Anreizpaket, das der Staat Rivian anbietet. Gouverneur Kemp hat in seinem vorgeschlagenen Budget 125 Millionen US-Dollar für Grundstücks- und Schulungskosten im Zusammenhang mit der Fabrik bereitgestellt, und es wird erwartet, dass der Staat und die lokalen Gemeinden Rivian in den kommenden Jahren Steuervergünstigungen in Höhe von Hunderten von Millionen US-Dollar gewähren.

„Wenn sie einem kalifornischen Unternehmen 125 Millionen Dollar geben, sollte ich die gleiche Option wie ein Kleinunternehmer bekommen“, sagte Chas Moore, Partner in einer Autowerkstatt. „Die Regierung sollte nicht Gewinner und Verlierer in der Privatwirtschaft auswählen.“

Andere äußerten sich allgemeiner skeptisch gegenüber der Realisierbarkeit von Elektrofahrzeugen.

Ray Austin, der ein Landschaftsbauunternehmen besitzt und an der Kundgebung für Mr. Perdue teilnahm, sagte, dass selbst die stärksten batteriebetriebenen Lastwagen nicht die gesamte Ausrüstung transportieren könnten, die er an langen Tagen auf der Straße benötige. „Ich werde niemals ein elektrisches Fahrzeug fahren, weil ich es nicht kann“, sagte er.

Und Dena Astin, eine Kindergärtnerin, sagte, sie sei besorgt über die potenziellen Schadstoffe in den Lithiumbatterien, die zum Antrieb von Elektrofahrzeugen verwendet werden. „Es gibt Probleme mit Elektroautos, genauso wie es Probleme mit benzinbetriebenen Autos gibt“, sagte sie.

Aber in Rutledge ist die Abneigung gegen die Rivian-Fabrik über eine einfache Nicht-in-meinem-Hinterhof-Lokalismus hinausgegangen und hat sich manchmal ins Verschwörerische verwandelt.

Bruce LeVell, ein Geschäftsmann aus Georgia und Berater des ehemaligen Präsidenten Donald J. Trump, der Mr. Perdue bei der Kundgebung vorstellte, bezeichnete das Projekt als Versuch der Demokraten, die Abstimmung in einem überwiegend republikanischen Landkreis zu beeinflussen.

„Wir haben herausgefunden, dass Soros eine enorme Menge Geld hat, um dieses Projekt zu unterstützen“, sagte Herr LeVell ein Interview mit One America News, dem rechtsextremen Fernsehsender. „Wir brauchen George Soros nicht in irgendetwas, das mit Georgia zu tun hat.“

Proteste sind zeitweise bissig geworden. Bei einem öffentlichen Treffen mit einer lokalen Wirtschaftsentwicklungsgruppe, die das Projekt unterstützte, verärgerte Edwin Snell, der in der Nähe wohnt, die Beamten, nahm seine rote Baseballmütze ab und trat damit nach ihnen. „Es ist eine ländliche Gegend“, sagte er unter lautem Jubel. „Das ist keine Industriemülldeponie.“

Eine Facebook-Gruppe mit mehr als 3.000 Mitgliedern ist zu einer Sammelstelle für negative Artikel über Rivian und Gouverneur Kemp geworden, und Kommentatoren haben zeitweise persönliche Angriffe auf lokale Beamte gestartet, die an dem Projekt beteiligt sind.

Shane Short, Exekutivdirektor der Entwicklungsbehörde von Walton County, sagte, er und seine Familie seien online bedroht worden, was ihn dazu veranlasst habe, sich von einem geplanten öffentlichen Treffen zurückzuziehen.

„Manche Leute sagen Dinge, die sie nicht meinen, wenn sie wütend oder ängstlich sind“, sagte Mr. Short, der hinzufügte, dass er nicht glaube, dass der Charakter der Gemeinde durch die Fabrik verändert würde.

Die Art von Schwierigkeiten, mit denen Mr. Short konfrontiert war, hat Anwohner, die das Projekt befürworten, dazu veranlasst, sich bedeckt zu halten. Eine kürzlich durchgeführte Umfrage der Georgia Chamber, einer wirtschaftsfreundlichen Gruppe, ergab, dass zwei von drei Einwohnern in der Gegend, die das Projekt kannten, es unterstützten.

„Wir glauben nicht, dass es das Kleinstadtgefühl unserer Gemeinde verändern wird“, sagte Herr Short und fügte hinzu, dass die Fabrik ein Segen für die lokale Wirtschaft wäre. „Wir gehen davon aus, dass viele Menschen in unseren Gemeinden für Rivian arbeiten werden.“

Herr Chen sagte, dass Rivian plante, seine Auswirkungen auf das Gebiet zu mindern, einschließlich der Verwendung von recyceltem Wasser anstelle von Brunnenwasser für seine Herstellung, der Minimierung der Lichtverschmutzung und der Einfügung von Gebäuden in die Landschaft.

„Wir glauben, dass wir keine Auswirkungen auf die Grundwasserleiter des Trinkwassers haben werden“, sagte er.

Dennoch kämpfen die Kritiker des Unternehmens weiter. Sie haben GoFundMe genutzt, um fast 20.000 US-Dollar zu sammeln, um ihre Kampagne zu unterstützen und Rechtsbeistand einzustellen.

Aber so heftig der Widerstand gegen die Pflanze auch ist, es gibt keine einfachen Möglichkeiten, ihn zu stoppen. Es wird erwartet, dass das Budget von Gouverneur Kemp genehmigt wird, und die Bauarbeiten auf dem Gelände sollen diesen Sommer beginnen. Rivian geht davon aus, dort im Jahr 2024 mit der Produktion von Lastwagen zu beginnen.

Sogar einige Gegner der Fabrik erkennen, dass, ob sie wollen oder nicht, bald eine der größten Elektrofahrzeugfabriken der Welt in ihrem Hinterhof stehen könnte.

„Es wird politischen Druck auf den Gouverneur, das Gericht der öffentlichen Meinung oder den Rückzug von Rivian ausüben“, sagte Frau Dufort. „Das ist der einzige Plan, den ich sehe.“

Richard Faustet beigetragene Berichterstattung von Rutledge, Ga.

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