Astronomen erfassen unerwartet „Great Dimming“ des Überriesensterns Beteigeuze


Nur wenige Monate vor dem wirklichen Ausbruch der COVID-19-Pandemie Anfang 2020 war die Welt auf einen fernen Überriesen fixiert, der 700 Lichtjahre entfernt ist und als Beteigeuze bekannt ist. Der monströse Hochofen verdunkelte sich plötzlich und wurde zehnmal dunkler als gewöhnlich. Einige vermuteten, dass es eine Explosion ankündigte, aber die Gerüchte über den Untergang des Sterns waren stark übertrieben. Nur wenige Monate später hellte es sich auf.

Mehrere Teams versuchten zu erklären, was dieses „Great Dimming“ verursacht hatte, wobei ein Team Hunderte von Bildern des Sterns analysierte, um zu enthüllen, dass Sternenstaub wahrscheinlich unsere Sicht von der Erde verdeckte. Im Juni 2021 zeigten sie, dass Beteigeuze wahrscheinlich Gas ausgestoßen hatte, das den Stern dann abkühlte und kondensierte und verdunkelte. Eine andere Gruppe schlug vor, dass der Stern auch nur ein wenig abkühlte und diese Variabilität auch zu einer Abnahme der Helligkeit geführt haben könnte. Zumindest hat es zur Bildung der Staubwolke beigetragen.

Geheimnis gelüftet? Vielleicht, aber es gibt noch einen weiteren unerwarteten Fund aus dem Great Dimming.

In einer neuen Studie, die am Montag in der Zeitschrift Nature veröffentlicht wurde, beschreibt ein Trio von Astronomen ihre eigene überraschende Entdeckung: Sie konnten Beteigeuze entdecken, der im Hintergrund von Bildern lauert, die von einem japanischen Wettersatelliten, Himawari-8, aufgenommen wurden. Der zufällige Fund bestätigt einige der früheren Arbeiten zur Aufdeckung der Ursprünge des Great Dimming und weist auf einen neuen Weg zur Erforschung unserer kosmischen Nachbarschaft, den wir noch nicht erforscht haben.

Himawari-8 ist, wie der Name schon sagt, die achte Version des Himawari-Satelliten, der von der japanischen Wetterbehörde betrieben wird. Es operiert in einer geostationären Umlaufbahn in einer Entfernung von 22.236 Meilen über dem Äquator. Das ist mehr als 90-mal weiter entfernt als die Internationale Raumstation.

Von dieser Position aus nimmt der Satellit alle 10 Minuten optische und Infrarotbilder der gesamten Erde auf, hauptsächlich um das Wetter in Asien und im Westpazifik vorherzusagen. Zum Beispiel machte es eine Tonne Bilder des Vulkanausbruchs von Tonga, der am 15. Januar stattfand. Beim Durchsehen von Bildern, die bis ins Jahr 2017 zurückreichen, machte sich das Trio japanischer Forscher auf die Suche nach einem winzigen Lichtpunkt, der Beteigeuze sein könnte, der darin lauerte Raum hinter unserem brillanten blauen und grünen Marmor. Sie haben es gefunden.

Bei der Untersuchung dieses winzigen Lichtpunkts kamen die Forscher zu demselben Schluss wie ihre Vorgänger: Beteigeuze wurde sowohl aufgrund von Staub als auch aufgrund einiger natürlicher Schwankungen in seinem Licht gedimmt. Das ist nicht besonders aufregend, aber es ist eine gute Bestätigung, dass wir alle auf dem richtigen Weg sind, und genau darum geht es im Wissenschaftsprozess.

Faszinierend ist die Tatsache, dass ein Wettersatellit diese Daten überhaupt liefern konnte.

Es könnte eine große Sache für Astronomen sein. Der Bau und Start neuer Weltraumteleskope ist kein billiges oder einfaches Unterfangen, und Sie müssen sich eine Rakete buchen. Aber … es gibt bereits Satelliten, die die Erde umkreisen, die in der Lage sein könnten, eine ähnliche Aufgabe zu erfüllen.

„Himawari ist wie ein Teleskop im freien Weltraum!“ sagte Simon Campbell, ein Astronom an der Monash University in Australien.

Wettersatelliten wie Himawari-8 zum Beispiel bilden ständig die Erde und den Weltraum um unseren Planeten ab und liefern Berge von Daten, die es zu durchsuchen gilt. Dies ist wichtig, da Astronomen normalerweise für die Zeit an Teleskopen plädieren müssen, indem sie Blöcke für ihre Projekte ausarbeiten, die es ihnen ermöglichen, zu steuern, wo das Teleskop fokussiert ist.

Als beispielsweise Beteigeuze auf mysteriöse Weise gedimmt wurde, waren einige der leistungsstärksten Teleskope auf der Erde bereits gebucht, um woanders hinzuschauen. Eines, das Very Large Telescope in Chile, gab einem Team die Möglichkeit, sein Teleskop für Beobachtungen zu verwenden, wodurch andere Projekte zurückgeworfen wurden. Aber diese Fälle sind nicht immer abgehakt.

Also, bemerkte Campbell, es gibt hier eine nette Geschichte über die Beobachtung des Weltraums. Sie könnten sich Erdbildsatelliten im Orbit ansehen und sie umfunktionieren, um Hintergrundsterne zu untersuchen. Ein weiterer Vorteil besteht darin, dass sie über 24 Stunden beobachten können und möglicherweise in zusätzlichen Lichtwellenlängen wie Infrarot sehen können, die von der Erdatmosphäre blockiert werden.

Letztendlich beobachten wir das nächste Mal, wenn ein Stern droht, eine Supernova zu werden, bereits.

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